中国探月领先世界一步 人类或将重返月球

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中国在12月初发射了“嫦娥4号”探测器,试图为接下来登录月球背面做准备。进入千禧年后,只有中国成功让探测器登录月球,通过这次在月球背面着陆,中国有望在月球开发领域领先美国——甚至全世界一步。

1959年,前苏联的月球3号探测器拍下了首张月球背面的照片。人类这才发现,月球的背面是比正面更加崎岖不平、布满了陨石坑与沟壑、峡谷的地貌。随后,随着更多探测器的光临,我们得到的月球背面照片也愈加清晰,嫦娥2号甚至拍下了分辨率达7米的影像图,这也是目前清晰度最高的照片。但时至今日,没有任何一枚探测器能登陆月球背面开展直接考察。其中一个障碍在于,月球背面的探测器无法和地球直接建立无线电通信。

为了解决这个难题,中国国家航天局在今年5月向拉格朗日L2点率先发射了“鹊桥”月球中继卫星,它将成为探测器与地球间的通信中转站。此外,“鹊桥”装载的无线电接收机会在月球环境中接收宇宙中的低频信号,让我们了解大爆炸发生几亿年后的宇宙,探索宇宙最初的黑暗年代。

目前,嫦娥4号的具体着陆地点尚未公开。据参与该项目的科研人员透露,其最可能的着陆位置,是月球南极艾特肯盆地中直径186千米的冯·卡门(Von Kármán)陨石坑。艾特肯盆地是太阳系中已知最大的撞击结构,也是月球上最古老的撞击坑,但其具体形成年代尚无定论。

日本国立天文台RISE月行星探测讨论室助教荒木博志解释称“如果弄清在盆地形成之后,发生过什么样的火山活动才形成现在的状态,将得知月球发生过怎样的演化”。

另外,一般认为,月球的北极和南极可能有水存在。冯·卡门陨石坑靠近南极,在环绕陨石坑的高高的山地的影子里,太阳光照射不到,存在发现水的可能性。水不仅将成为人类的饮用水,还将成为分解氧气和氢气、制造火箭燃料的材料,在宇宙中被视为重要资源。

在截至目前的各国探月研究中,有关月球背面的数据不断积累。日本于2007年发射“月亮女神”,2010年前后,美国发射“月球勘测轨道飞行器”和“月球陨坑观测和遥感卫星”、印度发射了“月船1号”。中国则先后在2007年和2010年发射了“嫦娥1号”和“嫦娥2号”。

美国总统特朗普2017年提出再次将人类送上月球的计划,随后全球对探月的关注出现升温。不仅是国家,民营企业的月球旅行和月球资源开发等计划也浮出水面,但都没有明确的时间和具体的计划。

提出成为“航天强国”、积极推进太空开发的中国将月球探测定位为重要计划之一。继嫦娥4号之后,中国正在推进2019年发射嫦娥5号、从月球带回岩石等的样品的计划。在全世界展开月球探测和开发竞争的背景下,中国已经领先一步,这似乎确定无疑。

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