“嫦娥五号”登月背后的新一轮太空抢地盘

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在中国的“嫦娥五号”登月计划之前,美国、俄罗斯等国都已经开始了重返月球的计划。图为北京航天飞行控制中心拍摄的落月后的嫦娥五号探测器。(新华社)

北京时间12月6日接近6时许,38万公里外的环月轨道,嫦娥五号上升器携带月壤样品与轨返组合体完成交会对接,也即此前嫦娥五号探测器在月球的采样样品正式移交到返回器中,下一步则是择机返回地球。此次嫦娥五号的奔月之旅不仅是对中国航天技术的一次重大验证,也再次将“太空竞赛”的话题拉回舆论讨论中。

不过,再次活跃的太空竞赛不再是美苏冷战期间那种剑拔弩张的比试,现代版太空“抢地盘”背后是更加现实的利益变现盘算。

“嫦娥五号”奔月或刷新对月球既有认知

“嫦娥”在中国的神话传说中是一位居住在月宫中的美丽仙子,这一在中国古典文化中占据重要角色的想象正随着中国科技实力的崛起,将对自古以来对外太空文明的好奇逐步形成探索的可能性。2004年正式开展月球探测计划,并将这一工程命名为“嫦娥工程”,至今中国已进行五次月球探测之旅。

最近的嫦娥五号登月是中国探月工程的三期工程中,在完成一期工程“绕”(嫦娥一号、二号),二期工程“落”(嫦娥三号/玉兔号、四号/玉兔二号)的基础上,第三期工程“回”的其中一步。

在11月24日凌晨4时30分从中国海南文昌航天发射场,用长征五号遥五运载火箭成功发射的嫦娥五号探测器,此次的目标任务就是需要分别从月球表面以及在月球表面2米深以下处得到深层样品的层理信息,共计取得大约2公斤的月球岩石和尘土样本后返回地球。

2020年12月2日,经过约19小时月面工作,探月工程嫦娥五号探测器顺利完成月球表面自动采样,并已按预定形式将样品封装保存在上升器携带的贮存装置中。这是嫦娥五号探测器在月球表面自动采样。(新华社)

嫦娥五号的此次奔月之旅,不仅实现了中国航天史上的4个首次:首次在月球表面自动采样,首次从月面起飞,首次实现月球轨道无人交会对接,首次带月壤高速再入返回地球,还是自1976年冷战月球竞赛结束以来,首次有航天器从月球表面发射与进行月球采样活动。

“嫦娥五号”与上一轮太空竞赛中月球采样活动所不同的是,此次“嫦娥五号”将在月球正面最大的月海风暴洋北部吕姆克山脉附近着陆,俄罗斯科学院地球化学与分析化学研究所月球和行星地球化学实验室主任叶夫根尼·斯柳塔(Yevgeny Slyuta)称,嫦娥五号探测器在一个备受关注的区域着陆(尽管俄罗斯首先关注到了该区域), “这是一个直径约为70公里的大型火山群,有大约20座古代火山,是月球地质构造独特的地带,有从最远古至最近代时期的各种年代月球玄武岩。这里是最受地质学界和科学界关注的地点之一”。

重要的是,此地从未有其他国家的探测器到访过。之前美国和苏联的月球任务所获得的岩石表明,月球上的火山活动在35亿年前达到顶峰,而该地存在大约13亿至20亿年前的玄武岩,“嫦娥五号”在该区域的取样将填补人类对月球认知的这一空白。

新一轮太空“抢地盘”

外界观察到,此次“嫦娥五号”探测器成功着陆使中国更接近实现月球采矿和建设月球基地,更长远来看,这是中国建立国际空间站,形成具有领先优势的太空秩序的一小步。

不过,此次的登月计划已经令欧美、俄罗斯、印度等国侧目,欧洲航天局观察到中国正在以一种非常系统性、一步接一步的方式增加太空探索能力,美国用“大胆”警醒中国的太空探测工程对美国太空主导权的挑战,印度埋怨“嫦娥五号”抢占了其月船3号探测器(Chandrayaan-3)的发射先机。

事实上,早在“嫦娥五号”发射之前,新一轮的太空竞赛已经暗暗展开。2017年12月,美国总统特朗普(Donald Trump)签署了一项太空政策指令,概述了载人登陆月球和火星的计划,并开始准备一支新的太空部队,以“对抗”中国。其中就包括加速美国宇航局(NASA)重返月球的时间表,并拟定在2024年前保障将美国第一位女宇航员和第二批男宇航员们送上月球的南极。这个时间比中国计划的2025年早一年。

为了支持这一“阿耳忒弥斯”计划,美国将启动由阿波罗计划之后,由总统直接划拨的资金支持美国国家航空航天局(NASA)对预算的要求。

而作为曾经的太空强国之一,俄罗斯与美国重返登月计划不谋而合,继上一次也即1976年苏联发射最后一台月球登陆器“月球-24”号后,俄罗斯打算继续此前的探月事业。据美国太空网报道,俄罗斯计划2025年前将分别名为“月球-25”号(Luna-25)、“月球-26”号(Luna-26)和“月球-27”号(Luna-27)的3款探测器送上月球。

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而印度航天部部长吉腾德拉·辛格(Jitendra Singh)于2020年9月证实,其国空间研究组织计划的月船三号将于2021年初发射,演示软着陆月球任务。

可以看到,相比上世纪50至70年代以意识形态先进为基本象征的太空竞赛,新一轮的各国太空计划将是确定“谁将能够获得太空的巨大资源,确保贸易路线的安全,并制定太空贸易的规则”。 2017年3月,中国探月工程规划制定者之一、探月工程首任总指挥叶建培曾揭示中国在新一轮太空计划上的设想是:“宇宙就是个海洋,月亮就是钓鱼岛,火星就是黄岩岛,我们现在能去我们不去,后人要怪我们。别人去了,别人占下来了,你再想去都去不了。”

如今,随着中国在探月计划乃至太空探测计划上的强势崛起必然会被作为一个“强有力的对手”,而这种竞争恐怕不仅仅体现在太空领域,更可能牵涉到地缘政治上的互动。在美国参众两院军事委员会于12月3日就2021年国防授权法案内容达成的共识中,其中就包括“防范中国工业间谍、要求中国军工企业透明化”等。

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