1940年以来最高失业率 美国究竟怎么了?

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根据美国劳工部4月9日发布的最新数据,截至4月4日的三周时间内,也就是各城市和各州开始限制公众聚集、并在某些情况下命令居民居家避疫以来的三个完整星期内,约有1,680万(3月15日-21日330万人,3月22日-28日690万人和3月29日-4月4日的660万人)美国人首次申请失业救济金,创下空前惨淡的历史新高。

对比历史数据看,在2001年互联网泡沫时期,每周首次申请失业救济金的数据为47.54万,而后在2008年次贷危机最严重时,该数据为66.9万人。有记载的最高历史记录,是第五次资本主义世界经济危机期间,1982年创下的一周70万人。美国财富网(Fortune)4月10日发文表示,美国真实失业率应该已高达14.7%,“我们正经历1940年小罗斯福总统(Franklin D. Roosevelt)时代以来最高的失业水平”。

更可怕的是,随着新冠疫情在美国进一步蔓延,以及所影响的经济形势进一步恶化,三周1,680万的失业人数还只是个开始。美联储(Fed)经济学家预测,美国最终将有约4,700万人失业,失业率将飙升至32.1%。

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在这样的背景下,再回头看白宫3月颁布的两万亿美元经济刺激法案。根据这项法案,美国政府将为大多数年收入低于7.5万美元的个人一次性发放1,200美元现金,已婚夫妇除了个人支票之外,每个孩子还将得到500美元。收入高于7.5万美元的个人得到的现金逐步减少,收入超过9.9万美元的人和收入超过19.8万美元的夫妇则没有现金援助——可是,考虑到美国45%的人完全没有存款之情况,在大批失业的情况下,即使每人获得约1,200美元的补助,也无法支撑一两个月的日常生活。

特别要注意到,在受冲击最严峻的第三产业,有大量的美国人处在所谓的零工经济(gig economy),也即各类散工,没有固定雇主,这类工作也鲜有提供保险与福利。飙升的失业率和明显的收入下滑,必然重创美国的消费面。再考虑到绝大多数居民居家防疫,许多消费活动大幅减少,这些零工就进一步面临裁员。恶性循环已然形成,且在疫情结束前只会持续恶化。

消费占美国GDP约70%的比重,是推动经济增长的最主要动力。一般来说,财政政策相对于货币政策更加有效,给民众现金补贴是财政政策中刺激需求最为有效的举措。但在此次2万亿财政刺激法案中,其中最主要的一部分(约44%)将用于提供美国企业贷款,仅有26%用于州政府抗疫和公共服务,15%用于补贴民众生计,另外15%用于扩张失业救济。

正如2017年特朗普(Donald Trump)给企业大幅减税后,受益人主要是企业的股权持有者和债权人,今次为企业提供的大额贷款援助,依然会主要保护这个群体。之所以将2万亿中最大的一部分提供给企业,原因在于美国缺乏完善的公共社会保障体系,需要仰仗企业通过提供就业来消化经济危机期间的冲击。

可是很多人未注意到的是,在当前惨淡的经济形势下,企业在获得贷款后,并不会选择扩大投资或雇佣,过去三周内美国企业已经解雇1,680万员工便证明了这一点。

换言之,美国经济结构及运转方式,决定了美国政府在面临当下这种“需求侧缺口”的经济危机时,缺乏有效提振方式。“2万亿”是美国史上规模最大的救济方案,这是没有办法的办法,却也是效果有限的办法。

如今,新冠疫情致使消费停摆,大量仰仗消费的岗位消失,由这些岗位产生的消费力进一步消失;而美国大量人士储蓄水平有限,甚至是处于“负资产”状态,银行储蓄少于信用卡欠款;有资产的人又大量将财富置入债券股市,随着后者的贬值,消费欲也进一步降低。

美国是全球最发达的社会,但许多国民的生活其实如履薄冰,禁不起连续两周无收入。这有政府的责任,有社会的责任,也有国民自己的责任。美国社会经济的缺陷,是经年累月而形成的,也曾多次遇到危机,但都有恃无恐的过去,政府层面也形成了这种“向企业注水,企业提供就业,消费力恢复,市场得到提振”的危机应对方式。

可是,新冠病毒肺炎疫情所造成的经济危机,主要影响的是“需求侧”,这对美国而言绝对是致命的,可谓“美国特色的经济窘境”。美国经济的窘状,又会进一步影响全球,令众多仰仗美国市场的经济体受到严重影响。

最终,人们总能挺过疫情的代价,也只望美国政府、社会及国民经此一难后,能对其结构性问题进行深刻的反思与调整。为自己,也为全球创造更稳妥、更健康、更有可持续性的经济基础。

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