中国运载火箭首飞 载人航天的国际格局划分

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中国的航天工程又出现了新的动向。5月5日,中国新一代载人飞船实验船在中国海南文昌发射升空,这意味着中国载人航天工程“第三步”的任务被正式开启。这不仅是推动中国的载人航天工程向前迈步,更是该国载人航天工程有望跻身世界前端的重要标志。

中国长征五号B运载火箭发射画面。(微博@清廉宁波)

“五花八门”的载人航天计划

载人航天是航天产业中重大的科技工程之一,也是衡量一个国家综合国力的关键因素。所以,除了中国之外,世界上不少国家都在积极投入这项工程的研究。事实上,美国、苏联早在20世纪60年代初已在载人航天的工程上有所成就,可以说是这一工程项目的先行者。

从公开的资料显示,苏联在1961年4月12日发射了东方一号载人飞船,完成了人类首次载人航天任务。苏联的宇航员尤里·加加林(Yuri Alekseyevich Gagarin)也因此成为第一个进入外层空间的人,亦是第一个进入地球轨道的人。

苏联解体之后,俄罗斯继续推进这一工程研发。1996年9月26日,俄罗斯的“亚特兰蒂斯”号航天飞机将一名在“和平”号空间站上生活188天的女航天员露西德(Shannon Lucid)带回地面。之后1998年11月20日,俄罗斯用“质子”K火箭将国际空间站的第一个部件——“曙光”号多功能舱送入太空,拉开了建造国际空间站(国际空间站是由美国和俄罗斯牵头、欧洲11国、日本、加拿大和巴西共16个国家建造的)的序幕。目前,俄罗斯的载人航天的项目依旧在继续推进,是中国之外,另一个拥有载人航天项目的政府。

而美国的载人航天工程计划也是在60年代就有所成果。同样是在1961年,美国航天员艾伦·B·谢泼德5月5日驾驶着美国“水星”MR3飞船完成了人类首次载人亚轨道飞行,美国因此成为继苏联之后世界上第二个具有载人航天能力的国家。

之后的60年里,美国的载人航天工程不断发展,甚至在民间得到了推广。2001年4月28日,世界上首位太空游客、美国富翁蒂托(Dennis Anthony Tito)乘“联盟”TM32号飞船从哈萨克斯坦拜科努尔航天发射场出发,到国际空间站上旅游观光了8天,于5月6日返回地面。

除了美俄,不少国家和地区在载人航天项目上也有所计划。例如由欧洲19个国家组成的欧洲空间局(ESA)在2020年确认了载人航天工程的概念;印度首次载人航天计划将被制定在2021年执行;伊朗同样是定在2021年执行载人航天计划;日本则是计划在2025年执行。

挑战老牌实力者 谁是载人航天的黑马

从上文可知,各国都在积极推进各自的载人航天工程计划。但就计划的完成度而言,美国和俄罗斯无疑是载人航天工程的“老牌”实力者。主要还是因为两国在研发载人航天上起步较早,有着他国难以睥睨的雄厚基础和实力。

值得注意的是,即便美俄在载人航空工程上有着较大的优势,但中国近20年来在载人航天工程上的出色表现,让其成为了这场航天竞赛中的黑马。

中国的载人航天工程起步较晚。中国共产党是在1992年才提出“三步走”的发展战略。即发射载人飞船,建成初步配套的试验性载人飞船工程,开展空间应用实验;突破航天员出舱活动技术、空间飞行器的交会对接技术,发射空间实验室,解决有一定规模的、短期有人照料的空间应用问题;建造空间站,解决有较大规模的、长期有人照料的空间应用问题。

2019年4月18日,位于甘肃金昌的中国首个根据真实航天情境打造的“火星1号基地”里,一名身穿模拟宇航服的工作人员接受拍摄。(VCG)

虽然中国载人航天工程起步较晚,但发展却十分迅速,仅用了11年的时间便成功实现了载人航天工程的第一步。2003年10月15日,中国的神舟五号载人飞船将航天员杨利伟成功送入太空,飞行21小时,成为了继苏联和美国之后,第三个有能力独自将人送上太空的国家。

5年之后,中国再接再厉实现了第二步的目标。2008年9月25日,中国将载有三名宇航员的神舟七号送入太空,其中一名宇航员成功完成了出舱的任务,令中国成为第三个有能力把太空人送上太空,并进行太空漫步的国家。

如今,中国新一代载人飞船的发射,这意味着中国在经历12年的研发后,成功迈进了该国制定的第三步战略目标,也是该国载人航空技术处在世界前列的又一标志。

然而,中国目前的载人航天技术与美国、俄罗斯相比还存在一定的距离,尤其是与美国。虽然美国所有的航天飞机已于2011年退役,政府并不拥载人航天项目,但美国研制载人飞船的脚步并没有停下,依旧处于世界前端。美国航天局(NASA)于2011开始转型,从制造飞船的“主角”变为了支持者,大力扶持本国太空快递公司进行航天工程的研发,譬如波音和SpaceX。

据公开信息显示,NASA分别向上述两家公司持续投入了48.2亿美元、31.4亿美元,用于开发新一代的商业载人飞船,其成果也较为显著。波音开发的星际飞船(Starliner),以及SpaceX研发的龙飞船2号和逐梦者太空飞机都拥有着世界载人飞船的最先进的技术。

中国是否能在实现攻坚战建设之后成为美国、俄罗斯之后的世界上第三个航天大国,实现人类的第二次登月梦想,我们还将拭目以待。

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