【航母攻略】小型航母再度流行

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7月初解放军南海军演,美国派出史所罕见的2个航母战斗群于该地对峙。于此同时,大陆自制的第三艘航母建造过程、以及新式舰载机(J31)是否选定,已经成为目前热搜的题目,本次军事专题,我们以【航母攻略】为题,讲解航空母舰发展、攻击、防御的历史、装备以及技术、趋势等概念。

在二次世界大战末期,美国全力开动军工生产能量,出产了所谓的“周刊航母”(Weekly Carriers)奇迹,也就是每周下水一艘航母。这款航空母舰叫做“卡萨布兰加级”(Casablanca Class Aircraft carrier),美国在当时发挥了其全球最大军火工厂的实力,花了一年时间,从1943年7月至1944年7月,就将全部50艘航空母舰建造完毕并且下水,这是当时美国国力鼎盛的展示。这种在当时称为“护航/支持航空母舰”的小航母,主要任务并非在前线作为攻击敌军的主要装备,而是在舰队后方提供补给舰、支持舰等的防空与反潜防卫任务,其吨位不到1万吨,而且设计简单、防御力薄弱,但是拥有强悍的搭载舰载机功能。

卡萨布兰加级“周刊航母”,在二战末期代表了美国鼎盛国力令人咋舌象征,也是小型护卫航母的滥觞。(Wikipedia)

二次世界大战之后,进入了冷战时代,航空母舰成为超级强权的海上霸权象征。整个冷战时代,也只有美国保有全功能的超级航空母舰,并且吨位逐渐向上攀升,随着喷射机时代来临,航空母舰的吨位直达10万吨等级,且能源采用核能,可以源源不绝保证航空母舰的作战能力持续。但是,这种造价昂贵的超级航母,全球也仅有美国有钱有能力拥有,前强权包括英国、法国等国,都在重、中型航母的领域挣扎,无法完整拥有美式的超级航母,法国虽然坚持拥有核动力推进的航空母舰,但是由于造价太过昂贵,以及法制航舰反应炉的技术缘故,所以还是以拥有6万吨左右的核动力航母为主,也仅能维持一艘的能量。

从冷战时代至后冷战时代,前苏联设计的航母型“重巡洋舰”基辅级(图左)和库兹涅佐夫将军级(图右),并未能直接威胁美式超级行母的战略地位。(Wikipedia/多维新闻合成)

冷战时代,前苏联虽然与美国对峙,但是曾经引起了“拥航母派”和“弃航母派”的争论,前苏联自知无法在超级航母的领域上,与美军一比一的较量,故决定放弃超级航空母舰的建造,全力发展水下战力,以“不对称战”的优势,将优越的潜艇技术,用于平衡美制超级航空母舰的水面优势,故前苏联的潜艇科技居世界首席,却一直没有足以跟美制超级航母比拟的军工产品出现,即使在1970年代勉强推出了基辅级(Kiev Class)航空母舰,但是也仅是以“重型巡洋舰”的身份执行任务,其搭载舰载机的能量有限。而后更进一步发展的库兹涅佐夫级(Kuznetsov class)全通甲板航母,也因为财务状况、共产体制解体而不了了之。

美军在冷战末期,曾经推出过所谓“制海舰”(Sea Control Ship)的构想,其实也是现代小型航母的滥觞。这种航母,对比美军的10万吨以上排水量的超级航母,其排水量仅4至6万吨不到,主要任务是当美军超级航母在前线冲锋陷阵时,此种“制海舰”航母能够发挥优异的对水面、水底战力,保护美军支持补给船队的安全,故此种“制海舰”可以搭载少量的短场/垂直起降(STOVL)战机,维持较为单纯的防空任务,但是搭载大量的反潜、对舰直升机,足以有能量应付敌军水面下、水面上的威胁,甚至处理飞弹饱和攻击的问题,保护补给线。

美军在冷战时代提出的“制海舰”概念,美国没有财力独立建造,故希望盟国能够协助建造,意大利的加里波底级航空母舰,就是最佳象征。(Wikipedia)

由于美军的预算吃紧,“制海舰”虽然不是超级航母,造价也颇贵,尤其又不具有核动力航行能力,故战力有限。美军在冷战时代没有能力再养“制海舰”,故将这样的任务交给盟国。包括英国海军的无敌级(Invincible class)航空母舰、西班牙海军的阿斯图里亚斯亲王号(Principe de Asturias)航空母舰、意大利海军的加里波底号(Giuseppe Garibaldi 551)航空母舰,甚至泰国海军的恰克里纳吕被特号(HTMS Chakri Naruebet R-911)航空母舰,都被视为是冷战时代、美军要求盟国提供“制海舰”武力的滥觞。

财力困窘的西班牙以及泰国,也在后冷战时代拥有小型航母,主要也是为了搭配美军的“制海舰”战略,但是由于沉重的经费负担,此二艘小型航母,都已经退役报废。(Wikipedia/多维新闻合成)

但是,从冷战到后冷战时代,上述的航空母舰,虽仅被视为是美军作战的旁枝身份,却都是各该国的最大作战舰,操作经费惊人,但是搭载舰载机能力有限,由于西方世界能够短场垂直起降的战机不多,所以一律都使用英美合制的AV-8A/B型战机,其对地攻击能力不错,对空防御能力稍佳,但是无法应付后冷战时代的空中威胁,仅能勉强维持对地密接支持(CAS)任务。

故随着AV-8系列战机逐渐退出现代军火市场,上述各国的航空母舰,遂成为英雄无用武之地的地步。泰国首先因为无经费支应航母以及机队的维持,所以除役航母。西班牙也步入后尘,提早在2013年将其航母除役,意大利海军则尚有余力维持加里波底号行母的运作,等待下一代短场垂直起降战机的到来,而英国早早就将无敌级航母除役,迎来下一代的2艘传统动力超级航母——伊丽莎白女王级(Queen Elizabeth Class)双舰岛航空母舰,进入超级航母的时代。

英国海军随着科技进展,尽速放弃无敌级(图左)小型航母,投入超级航母伊丽莎白号(图右)的怀抱,就是想要加入拥有超级航母国家的阵容,扩展其海外军政威摄力。(Facebook @ MOD/多维新闻合成)

而目前拥有11个超级航母战斗群的美国海军,也有感于维持超级航母战斗群的经费相当惊人,美国是否还有国力足够维持超级航母的能量,倍受各界质疑。在2020年3月,美国国防部成立了一个名为“2030未来航母任务小组”(Future Carrier 2030 Task Force)的项目小组,要在短时间内评估美国海军是否要在未来,维持数量如此庞大的航空母舰战斗群?造价昂贵的福特级(Gerald R. Ford Class)下一代超级航母,美军是否还有能力用其全面取代尼米兹级(Nimitz Class)航母?达到全球十多个航母战斗群同步运作的能力?故,是否建造中、小型航母的声浪,开始高涨。

美利坚级两栖突击舰,专为搭载F-35B匿踪短场垂直起降战机而优化设计,可能是未来美军拥有小型航母的标准,其威摄力并不亚于超级航母。(Facebook @ The 7th Fleet)

中小型航母的趋势逐渐到来,其实主因是舰载机问题的解决。由于美制的F-35B匿踪短场垂直起降战机,拥有在任何全通式船舰甲板起降的能力,只要是全通式甲板,经过耐热、承重的简单改造后,以往各国拥有的两栖突击舰、直升机母舰等舰种,都可以轻易摇身一变,成为航空母舰。而F-35B匿踪战机,也非以往AV-8系列战机的战力所能比拟,其造价虽然昂贵,但是战力几乎等同于F-35A战机,仅仅在航程、携弹量上有些许差异,但是其制空能力一流,且又具备良好的战场生存能力,故欧美各国的小型航母,也因为舰载机的问题有所解决,故开始热了起来。

例如,美国海军操作的美利坚级两栖突击舰(America Class amphibious assault ship)的设计,放弃了支持水面载具、气垫船等运载功能,全面提升搭载F-35B战机、MV-22B、AH-1Z、UH-1Y、MH-60R/S、MH-53E等机群的操作能力,排水量5万吨左右,已经是未来各国中、小型航母的重要设计指标。

目前有能力使用F-35B战机、能够操作全通式甲板船舰的国家,包括意大利、西班牙、英国、日本、韩国、澳大利亚等国,其国内都有建造大型两栖突击舰、改造直升机母舰的计划。日本改造其2艘出云级(Izumo Class)直升机护卫舰成为轻型航母的计划,从2020年出云号直升机护卫舰在上半年的大型维修作业中,据信已经开始改良,日本采购F-35B战机的数量,初步达到42架,将足够装配2艘改良型出云级护卫舰的能量。

2艘出云级直升机护卫舰,将从2020年上半年开始进行大型维修改装,成为可以搭载F-35B匿踪战机的小型航母,日本将采购高达42架的F-35B战机供其使用。(Facebook @ 海上自卫队)

此外,澳大利亚和西班牙都已经开始操作其“战略投射舰”(Strategic Projection Ship, SPS),此种新式定义的舰种,是由西班牙海军操作的胡安卡洛斯一世(Juan Carlos I, L-61)多用途军舰所开发,其功能拥有轻型航空母舰以及两栖突击舰的双重功能,其全通式甲板拥有滑跳式舰首,可以增加F-35B战机操作的弹性,澳大利亚的堪培拉级(Canberra Class landing helicopter dock)两栖突击舰,未来也待澳大利亚国防预算充足后,可以立刻操作F-35B战机,目前则先以直升机母舰为主。

西班牙(图左)与澳大利亚(图右)使用的“战略投射舰”,未来将可能是中型国家拥有航母的新标准,请注意其配置了滑跳甲板船首,澳大利亚尚未决定采购F-35B战机,却已经预先设计准备。(Wikepedia/多维新闻合成)

而小型航母以往的“软肋”,也将因为科技的演进而解决。以往没有弹射系统的小型航母,只能用直升机型空中预警机来担任空中战场管理、指挥与搜索的任务,直升机无法与战机的航程、速度等搭配,一直是个难解的题目。而要装备弹射系统、才能够操作固定翼空中预警机,这也是无法操作超级航母的各国所面对的困境。而如今,将因为美制的波音/贝尔(Boeing/Bell)V-22鱼鹰式(也有译成“鹗式”, Osprey)倾斜旋翼机的问世,而得到解决。

EV-22鱼鹰式空中预警机(AWACS)是否顺利研制成功,将是未来小型航母潮流的另一革命性发展。(Boeing)

鱼鹰机自从2017年以后,已经开始朝向稳定性能发展,美军以及盟国拥有的数量逐渐攀升,近期连印度尼西亚都已经采购8架担负任务,可见得其口碑开始出现好评。除了美国海军陆战队使用的MV-22B、特种作战司令部(USSOCOM)使用的CV-22B型已经服役十多年外,近期美国海军已经开始全面使用CMV-22B航母舰载型鱼鹰机,来取代服役将近半个世纪的C-2R灰狗式(Greyhound)航母专用运输机,美国海军将采购44架CMV-22B型机。

而这个发展,也带出了下一步的研发计划,也就是英美正在合作进行有关EV-22鱼鹰空中预警机的计划,未来可能会部份取代E-2系列的固定翼空中预警机功能,而鱼鹰机的倾斜翼举升科技,也能够轻易地让各小型航母拥有国,除了先进舰载机之外,还拥有速度、航程与战机相似的鱼鹰预警机搭配。

由于科技的发展,让人想不到小型航母的天下,最终又开始到来。在这个连美国都准备开源节流、缩小超级航空母舰舰队的规模,试图用更经济、减省的方式来达到同样的全球战略投射威力,比拚航母的数量、航程以及舰载机搭载能力,未来可能已经不是绝对国力指标。因为随着航母类军舰的入门门栏越来越低,更多国家都拥有可以搭载匿踪第5代战机的战略投射舰的时代已经来临。传统定义航空母舰战略价值的军事常识,未来将面临一定程度的挑战。

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