回音壁 | 刷新纪录的嫦娥五号会刺激谁

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中国探月工程嫦娥五号探测器12月1日已经成功落月,首批数据已经回传,相关的分析工作正在进行之中。按照计划,该探测器将取回月球表面的样本。

赶超美苏

路透社、CNN、《纽约时报》等媒体认为,如果这项任务按计划完成,中国将成为继美国和苏联之后第三个取回月球样本的国家。

1969年至1972年期间,美国通过阿波罗载人飞船7次载人登月任务(6次成功)一共带回382公斤的月球土壤。苏联在1976年收集了170.1克的样品。此后至今,尚没有国家再收集月球上的岩石。因此,CNN称,这将是自20世纪70年代以来首次有国家尝试收集。

相比于美苏时期的采样返回任务,嫦娥五号有不少突破。比如,苏联是用一个单一的采样装置去月球采样,每次采样量大概一两百克。而嫦娥五号探测器系统副总设计师彭兢说:“中国这次瞄准的是采到公斤级样品。”

嫦娥五号探测器着陆期间,拍摄的一些月球画面(点击大图浏览):

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嫦娥五号降落在月球正面风暴洋北部吕姆克山(Mons Rümker)附近。这是人类探测器首次踏足月球的这一区域。BBC、Space提到,美苏当时采集的样本都非常古老,超过30亿年。嫦娥五号采集到的样本相对比较年轻,为12亿或13亿年。这将为月球的地质历史提供更多的见解。

非营利组织行星协会(Planetary Society)表示,嫦娥5号“将帮助科学家了解月球历史晚期发生了什么,以及地球和太阳系是如何演变的”。

BBC还认为,中国提供的这些样本可以让科学家更精确地校准“天文钟”,他们用它来计算太阳系内行星表面的年龄。美国和苏联的样本是这方面的关键。嫦娥五号将提供进一步的数据点。

美国航天局也已经盯上了嫦娥五号带回的样品。其最高科学官员祖布臣(Thomas Zurbuchen)博士说,他希望国际研究团体最终能有机会分析所有寄回家的样本。“当在月球上收集的样本返回地球时,我们希望每个人都能从能够研究这些珍贵的货物中受益,这将促进国际科学界的发展。”

这不是中国的终点

时隔近50年、采回全新样本,这也是为何Space网站给出了“这将是一个具有里程碑意义的事件”的评价。从中国本身来说,这也是非常重要的一步。《纽约时报》称,嫦娥五号成功在月球着陆,中国太空计划更进一步 。New Scientist 在“中国的嫦娥五号开启了月球探索的新时代 ”中称,在太空探索方面,中国一直位居第三。冷战时期的太空竞赛见证了美国和苏联争夺第一——卫星、人造轨道上、登陆月球——中国几乎没有留下什么记录。

嫦娥五号月球采样更多画面曝光(点击大图浏览):

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“嫦娥5号是一个非常复杂的任务。”欧洲航天局人类和机器人探索科学协调员詹姆斯·卡彭特博士评论道。“我认为他们的努力非常令人印象深刻。我认为令人着迷的是,从早期的嫦娥任务到最近的这次任务,你可以看到这种非常系统、一步一步地提高他们的探测能力的方法。”

但北京并不会因此止步。美国的阿波罗计划将宇航员送到了月球采集样本,时至今日,中国还未达到美国的这个水平。中国仍有进一步的空间。《华尔街日报》认为“中国探测器登陆月球,实现太空雄心”,中国希望在未来十年内在月球上建立一个载人基地,从而进一步探索外太空。该报道还预测,中国在月球上的任何永久存在都有可能改写全球太空秩序,科学家们表示,北京迫切希望在探索和获取资源方面加强在月球上的能力建设。

从全球各国的行动来看,它们对外太空的投入也在增加,不只是月球,还有对其他外星球的挖土活动。就在嫦娥五号落月时期,日本探测器“隼鸟2号”投下的装满小行星“龙宫”沙石的密封舱将于12月6日抵达地球。被称为“美国版隼鸟”的探测器“OSIRIS-REx”10月在小行星“贝努”上着陆,可能采集了60克以上的岩石。此外,美国在7月30日发射了毅力号火星探测器,计划让其探索火星杰泽罗陨坑并采集样品。当有能力的国家不断行动之时,中国也不会甘心落后于人。

对外太空的研究,包括对月球的探测,集成了大量的高精尖技术成果,也需要大量资金加持。这是一个国家技术水平和经济实力的标志。当年美苏大国争霸的一个领域便是外太空。如今,中国在外太空不断刷新纪录证明了自己的实力,这些突破也会刺激美国、欧洲等国家行动,未来,各方围绕太空的博弈将会更加激烈。

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