得州大停电|能源寡头主宰经济 深植社会的财富倾斜现象

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美国南部大州得州(Texas)自2月起破纪录低温,出现罕见大风雪,联邦政府日前亦宣布当地进入重大灾难状态。

得州人除了被迫在严寒天气下挨冻过日,部分居民更在这周陆续收到令人哗然的“天价”电费单。一场大雪灾、大停电,揭露了得州经济政策严重偏向能源巨头,以及背后高度财富不均的社会弊病。

得州遭暴风雪重创,数百万州民遭遇停电、停水的困境。当地共和党联邦参议员克鲁兹(Ted Cruz)却被人发现带同家人飞往墨西哥加勒比沿岸城市坎昆(Cancun)避难,惹来民众猛轰,甚至有示威者声称来到克鲁兹的住处门外抗议。

不少人炮轰克鲁兹“离地”,不懂民间疾苦。

其实,这场大雪灾何止披露出政客的“离地”,它甚至还揭示了整个得州的基建能源体系及电力政策因循守旧的积陋。

图为得州联邦参议员克鲁兹在国会山庄一个听证会上发问。(Getty)

市场为本的私营电力市场

基于自身资源及产业优势,得州有自己一套独立电网,在电力供应政策上设计了一套市场导向原则,意思是当电力供应短缺时,电力价格会上升,借此给予当地私人电力公司一种诱因,继续生产更多电力。部分用户则可以此选择“可变电费计划”,电费水平则与市场需求挂勾。

风和日丽的日子,能突显这种收费模式对用户的好处。由于全州居民用电量不高,电力需求较低,那么选择“可变电费计划”的用户自然能享用较低电力收费待遇。

但是,当极端天气出现,全州居民需要同时间用上大量电力的时候,那么情况就会瞬间逆转。像2月这场在得州鲜见的极端大风雪,电力需求急升,部分选择了“可变电费计划”的居民,其电费价格就会高得令人难以置信。

2021年2月16日,得州奥斯汀一名居民在煮食时为脚掌取暖。(美联社)

得州当地记者Christopher Connelly在全国公共广播电台(NPR)节目上讲述了一名达拉斯居民Shannon Marrs的故事。因为在暴风雪期间长期使用暖气设施,Marrs在19日收到的最新家庭电费单,高达10,181美元。相比在1月,她的家庭只需付上257美元电费。

Marrs向Connelly表示:她光是想一想新收到的那张“天价”电费单,就感到反胃想吐,相当难受。

面对像今次大停电般极端情况,供应与需求严重失衡,那么作为消费者的民众用户一方,便需要完全承受电力价格波动的恶果。不过,州政府已下令将就这次“滥收费”事件向电力公司展开调查,并暂时禁止电力公司向用户收费及向没有缴费的用户断电。

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能源寡头的滥觞

自二十世纪初以来,因为石油和天然气产业蓬勃带挈,得州经济发展一飞冲天。到了今天,得州每年经济产值超过1.5万亿美元,在经济总量上为美国第二大州,仅次加州。若得州是个主权国家,将是全球第十大经济体。当中最重要的经济产物自是柴油、汽油、合成橡胶等石油制品,其贡献的相关产值高达数千亿美元。

埃克森美孚(ExxonMobil)、康菲石油公司(ConocoPhillips)、雪铁戈石油公司(CITGO Petroleum),都是在世界首屈一指的得州能源公司。

正因得州对石油和天然气企业的依赖,这些富甲一方的巨企主导了整个州的能源及供电网络。须知道,这类公用事业对民生福祉有莫大关系。当企业高度垄断公用事业,变相就是以民众的基本日用需要,来保证它们获得丰厚利润。

老牌油企埃克森美孚(Exxon Mobil),就来自美国得州。(Reuters)

其实,得州能源电网政策严重向石油和天然气企业倾斜,正是当地社会利益严重向资本倾斜的一道镜子。得州拥有全美第三多的亿万富豪,当中大部分都是执业界牛耳的能源企业大亨。他们垄断当地财富,拥有强大的政治话语权和游说资源,足以影响该州诸多重大政策之制定。

能源巨企在政治场域屡屡施加压力,解释了得州为何在环境保护及减排政策的进度远远落后于其他州份。

已连任多届的得州联邦参议员克鲁兹及康宁(John Cornyn),过往一直在国会阻挠落实激进环保政策,除了出于拥护其保守主义意识形态价值之外,维护其得州能源财阀的既得利益,无疑也是他们的政治考量之一。毕竟,美国政客与金主的利益共同体环环相扣,本就是人所共知的公开秘密。

2021年2月15日,得州一名居民在横过白雪皑皑的马路。(路透社)

陷入经济与环境两难的得州人

财阀积累财富,本身是自由放任经济的必然结果。但这些财富能否同时推动整体经济发展,一并拉高普罗民众的收入水平和生活素质呢?很明显地,在得州这个例子来看,财富只有被高度垄断,而非充份达致按劳分配。

得州整体家庭入息中位数约为6万美元,与全国水平不相伯仲;但测量贫富悬殊程度的坚尼系数达0.479。医疗福利是衡量普罗大众生活素质的其中一项重要指标,我们或可从这方面看看得州的情况。

不幸的是,得州是全美国少数未曾在前朝“奥巴马医保”计划框架下扩张联邦医疗保险(Medicaid)补助范围的州份。根据美国人口普查局(U.S. Census Bureau)在2018年的数据,接近18%得州居民,即约500万人,没有被任何医疗保险所涵盖,其无受保率比例,竟高出全国平均水平的两倍。

在得州首府奥斯汀(Austin),因雪灾停电而被迫关门的商店。(Getty)

更甚的是,众多从服于当地能源业或其他重工业的劳动阶层,除了成为这种寡头经济下的被剥削方,也坠进了一大世纪危机──气候变化的困局之中。这次大停电灾难,正是例证。经过这场千年一遇的天灾,得州人会否在环保及经济发展的天平上改变自己对未来的抉择?

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