得州停电vs英国铁路:无政府监管的市场机制崩盘

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当地时间3月1日,美国得克萨斯州(下文简称得州)规模最大、资格最老的布拉索斯电力合作公司(Brazos Electric Power Cooperative)因无力支付18亿美元的帐单而向休斯敦联邦法院申请破产保护。冬季温暖的得州在今年2月遭遇了一场百年不遇的寒潮,异常寒冷的天气致使没有防寒措施的天然气管道被冰堵,发电厂无能源发电,430万居民无电可用。在此期间,包括布拉索斯电力合作公司在内的得州300多家供电商被要求以高价购买替代电,也因此产生了巨额债务。

造成此次得州灾难的根本原因是政府机构的监管缺失,过度依赖自由市场机制规律导致得州电力市场竞争异常激烈,300多家供电商为了降低运营成本,无所不用其极地降低运营成本,抱着侥幸心理,没有为发电机器加装适应冬季的装备。这样虽然使得得州的电费仅为加利福尼亚州的一半,但是隐藏着因极端天气停电的巨大危机。

通常情况下,自然灾害凸显出的得州电力系统的脆弱性往往能成为变革的催化剂,1992年飓风安德鲁席卷佛罗里达州,以及1994年洛杉矶北岭大地震后,两个州都对新建筑有了更严格的防飓风和地震的要求。

不过德州电力危机反应出的政府低监管度的局限性很难助推深层改革,得州在全美经济中占有重要地位,为了吸引企业在此落户,甚至不征收个人所得税。因此德州的能源、石化、农业、电子、航天、生物、医药等产业均十分发达。连Space X以及特斯拉创始人马斯克(Elon Musk)都被德州的政策所吸引,从加利福尼亚州迁往得州,《财富》500强企业中57家都落户德州。从德州电力可靠性委员会(ERCOT)的董事会都来自能源行业的高管中就可以窥探出德州政府监管的缺失。这些高管在自己监管的市场中拥有私人的财务利益,这就相当于华尔街的金融巨鳄在证券交易委员会(SEC)任职一样荒谬。

与德州电力市场一样缺少政府监管、濒临崩盘的还有英国的铁路系统。从1994年开始,英国铁路公司开始了私有化,超过100家的公司承接了原有的业务。铁路系统基础设施的运作权分给了铁路轨道公司,通讯基础设施则给被环球电讯公司(Global Crossing)购得,旅客的特许经营权则被25家铁路运营商承包。虽然是商业领域国企重组的经典案例,但是私有化的铁路一直被英国人诟病。

因为每个公司覆盖的运营范围不同,旅客很难通过一趟简单的旅程直达目的地,通常要在不同的火车公司间不断地换乘,这期间要不断计算衔接火车的时间,奔跑着更换站台。如果其中一段火车因故取消,还很有可能被迫留宿在陌生的城市。更不要提不断飙高的火车票价(甚至夸张到可以与跨国机票相当)、随意频繁的火车罢工、任性变更的发车时间…… 火车总能给英国人提供抱怨的理由,这让英国人不禁疑问:难道只有让火车系统重新国有化才能解决这个像德州电力系统一样的烂摊子吗?

随着英国城市房价和租金的上涨,大约有300万的英国上班族每天需要乘坐火车通勤,而火车的不准时和经常性取消直接影响了这些上班族的工作,甚至会间接影响英国的经济发展。铁路作为取代运河和公路的主干道系统,具有重要的战略意义。虽然在1850年英国大兴铁路热潮之时,均由私人出资建造,但是由于铁路行业的入门门槛极高,仅有少数的铁路大亨管控全国性干线,这与当今铁路市场鱼龙混杂的管理并不相同,当然也并不意味着铁路系统不应该被收归国有。与得州电力灾难更加异曲同工的是:1873年的英国议会与ERCOT的董事会一样,每五个议员中就有一名是火车公司的管理者,当然不会助推铁路系统国有化。

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不过经历了两次世界大战后的英国铁路损毁严重,凭借私人财力无法修缮,铁路运营权于1948年完全收归国有。但是英国国土面积较小,随着20世纪60年代私家汽车的兴起,汽车逐渐替代火车,成为了主要的出行方式,英国铁路因此每年损失数百万英镑。再加上臭名昭著的比钦大斧(Beeching Cuts)行动关闭了英国2000多个火车站和长达8000千米的铁路线路,使得英国的铁路发展远远落后于欧洲主要大陆国家的铁路系统,至此,英国政府再次萌发了出售铁路的想法。

不过撒切尔政府(Margaret Thatcher)认为出售英国铁路是“私有化过头”,但是她的继任者梅杰(John Major)首相依然一意孤行,于1994年将铁路再次私有化,为当今铁路的问题频发埋下了伏笔。也许梅杰这么做有一定的原因,毕竟维护铁路这个公有资产每年要花费纳税人15亿英镑,但是英国民众却为梅杰的决定付出了血的代价。

与得州电力公司因为成本原因没有加装防冻装备一样,在自由市场法则下运营的英国铁路公司Railtrack为了节省成本没有安装列车自动刹车保护系统,致使1999年发生了帕丁顿火车相撞事件,列车在错失了危险信号灯后,发生了碰撞并坠毁,造成31名乘客死亡,417名乘客受伤,是20世纪英国最严重的铁路事故之一。

类似因节约成本导致的大小事故不断发生,得州民众应该庆幸停电并不会像列车金属疲劳而脱轨一样致命。其实私有化并不是一件坏事,但是因此造成的管理碎片化才是值得反思的。铁路和电力一样,是一项综合型业务,需要各部门的无缝配合,但是从得州和英国的管理上来看,他们都把完整功能分割成了一系列混乱离散的业务。

如此错综复杂的管理也给了企业间在出现问题时互相甩锅的机会,因为民众根本无法确切的理解谁应该被问责。得州民众和英国疲惫的通勤者们只能被迫咽下缺乏监管、碎片化管理的苦果。而当年领先世界的英国铁路系统如今早已远远落后于中国高铁、日本新干线、法国以及西班牙的轻轨了。

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