擦枪走火?菲律宾推高牛轭礁局势的目标不在中国

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近来中菲南海争端大有升温的趋势,牛轭礁局势已经僵持近半个月。菲律宾总统府4月5日谴责中国数百艘船只聚集南海牛轭礁(Whitsun Reef),并警告说,这个事件可能会伤害两国的关系,导致“不必要的敌意”,甚至导致“擦枪走火”。

事情的来龙去脉并不难厘清。

菲律宾3月20日称,菲律宾海岸警卫队3月7日在南海海域的巴拉望岛西面约320公里的牛轭礁附近有200多艘中国船只。对此,中国驻菲律宾大使馆和中国外交部发言人口径一致,称牛轭礁是中国南沙群岛的一部分,一些中国渔船由于海况原因在牛轭礁附近避风“很正常”。

菲律宾并不认为此举正常,坚称中方船只不是普通渔船,而是民兵船,并宣布在牛轭礁附近的岛礁上发现了非法建筑物。菲律宾外交部接连向中国发出外交照会,菲律宾军方要求中国船只离开涉事地区,并每日派遣军机到有关海域监视情况。

中菲在牛轭礁真的有擦枪走火的风险吗?并不见得。中菲关系在杜特尔特(Rodrigo Duterte)政府上台以来是融洽的,尤其是疫情以来,北京对菲律宾在疫苗采购方面提供的便利巩固了双边关系。在过去的半个月里,中国船只从最初的200多艘,已经变成了菲律宾4月3日宣称的44艘。可以预见,局势将进一步得到缓解。

但就在此时,菲律宾总统府发出“擦枪走火”的警告言辞。这显然不是事态的真实表达。

每年夏季到来,南海摩擦就会增多,这是季节交替,捕鱼活动增多后的惯例。菲律宾方面言辞凿凿,态度激烈,是以小博大。动静折腾得越大,中国作为大国越投鼠忌器。菲律宾政府在意的或许并不是擦枪走火,而是通过强硬表态给国内交差,并牵制中国不敢轻举妄动。

此外,擦枪走火也是对拜登(Joe Biden)政府的考验。2019年,美国时任国务卿蓬佩奥(Mike Pompeo)访问马尼拉,成为第一位澄清并重申《共同防御条约》适用于南海争端的美国高级外交官。

虽然美国历届政府都含糊其辞地承诺说,当太平洋地区发生冲突的时候,美国会提供支持。但特朗普(Donald Trump)政府更进一步,明确表示“鉴于南海是太平洋的一部分,在南海对任何菲律宾军队、飞机或公用船只的任何武装攻击,都将触发双方《共同防御条约》第4条规定的共同防御义务”。美国政府换届后,菲律宾急需要从拜登政府那里获得是否信守特朗普政府承诺的回答。

此次牛轭礁事件发生后,美国和菲律宾已经进行了沟通。白宫表示,美国和菲律宾的国家安全顾问3月31日在电话中讨论了他们对中国在南海活动的共同担忧。沙利文(Jake Sullivan)强调,美国与我们的菲律宾盟友站在一起,维护以规则为基础的国际海洋秩序,并重申《美菲共同防御条约》在南海的适用性。

将牛轭礁小事炒大是菲律宾向美国确认承诺的一个契机。背靠美国的承诺对菲律宾而言是同中国博弈的筹码,这一筹码是一个小国面对强大的中国邻居时很难弃之不用的。

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