【数码军备】无人机机械狗和大数据:悄然启动的竞赛

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观乎一众发达国家,具备人工智能、物联网、大数据分析等前沿技术的自动化机械产品,已经开始应用在军事领域之中。然而,这是否代表一场数码军备竞赛正在默默地启动?

2020年1月3日约凌晨1点,伊朗革命卫队圣城旅指挥官苏莱曼尼(Qassem Soleimani)从叙利亚大马士革抵达伊拉克巴格达国际机场。苏莱曼尼及随从登上一架普通轿车后,造成连同苏莱曼尼在内的10名军官死亡。此次无人机空袭正值美国伊朗关系剑拔弩张之际,一度让波斯湾达至爆发热战的临界点。

此次执行任务的无人机,同样成为外界焦点。因为此次是美军首次利用无人机完成击杀海外军事领袖的任务。根据美国空军资料,这款由通用原子航空系统(General Atomics Aeronautical Systems, GA-ASI)为美国空军研发的MQ-9“收割者”(MQ-9 Reaper)无人机,它配备低时延和大范围传感器的多模式遥距传输系统,能够精准追踪目标人物动向和执行猎杀任务。

暗杀事件发生后,伊朗民众在一片哀悼及反美情绪之中,悼念在伊拉克空袭中遇袭身亡的苏莱曼尼。(法新社)

前美国空军中将David Deptula 当时接受美媒访问时明确指出:“MQ-9收割者是执行这次任务的‘完美武器’,并展示了空军得以施展准确、及时和致命力量的能耐。”

MQ-9收割者无人机。(Wikimedia Commons)

无人机在现代战场的应用已成为主流。而智能机械化和数码化的军备亦进入前所未有的结合状态。一些更灵活、更具杀伤力的类生物型机械产品,也开始为各国军队所采用,并被应用在侦察、巡逻、测量等日常工作。不过,基于社会舆论及道德压力,各国暂时都未有将这些类生物型机械用于攻击行为。

可是,这些类生物型机械的制造质素已经臻至高超水平,灵活得有如人类一般。

极度敏捷“机械狗”

Boston Dynamics设计的机械狗Spot。(Boston Dynamics)

来自美国麻萨诸塞州的机械人设计及制造公司Boston Dynamics,是机械人领域的业界先驱。它近年设计出一款动力平衡四足机械狗,叫作Spot,其特色之处在于极度灵活的机械腿,装有各种传感器和多点关节旋扭位,得以在不同地势环境下进行高风险工作,并由操作者遥距控制。

根据美国科技媒体The Verge报道,法国的军校正在测试在日常训练中使用机械狗Spot,意味着Spot未来将很大机会应用在军事演练和真实战场之中。

Spot制造商Boston Dynamics的官方网站标榜,这款机械狗可以被应用在建筑、油气、挖矿等行业的高风险场域中解决问题。但亦可以想像,Spot出现于法国军方军事演练的相片和片段在网络广传后,亦惹来不少人质疑制造商违反发明机械人产品的初心。

Boston Dynamics亦经常强调,公司发明的产品,是要为世界带来福祉,而非被用作伤害别人的武器,而在Spot的使用说明书更是实实在在写明“禁止被用作伤害或威胁任何人类和动物”。而今次法国军队只是采用Spot来进行侦察行动,的确未有意图“伤害”其他人,但无人可保证军方一旦将机械狗视为常规军备,日后不会被用作其他用途。

事件曝光后,Boston Dynamics接受媒体查询时就表示,正在评估日后应否继续将旗下产品卖给军方。

※ Boston Dynamics乃机械人领域先驱。它刚刚推出一款新机械人Stretch,专门处理物流仓务工作。

另一间来自费城的Ghost Robotics,其研发的机械狗Vision 60亦被美国空军应用在基地侦察任务当中。目前他们正在利用Vision 60内置监控功能,让其成为“移动的闭路电视系统”,取代现时在空军基地正在使用的固定式监控镜头。

当然,如此灵活及多功能的机械狗,如果单是用作侦察及监控功能,未免过于浪费,未来投入前线工作亦只是时间问题。因此,据《华盛顿邮报》引述Ghost Robotics,它憧憬Vision 60在不久将来将会用于监控以外的用途。

而在美国军方采购Vision 60之前,Ghost Robotics早于2019年已与澳大利亚军方合作,研究及实验如何将机械人应用在“未来的陆地战场”之上。

Ghost Robotics早于2019年已与澳大利亚军方合作,将机械狗应用在试练场景。(Ghost Robotics)

军事“数据之王”

除了机械狗、机械人、无人机等“硬件”,在当今互联网及电脑运算已是当今商业社会不可或缺的一部分,数码“软件”也无疑地成为结合前沿科技的现代军事力量结构所不可缺少的元素。将大数据、人工智能分析、物联网等数据分析技术融入军事领域,近年来说得最多的,必须要提到Palantir。

Palantir由美国矽谷传奇、PayPal共同创办人之一的Peter Thiel与Alex Karp、Stephen Cohen等人共同创立。2011年,美国军方借助Palantir提供的大数据分析技术,成功实时定位及击毙阿尔盖达组织首脑拉登(Osama bin Laden),Palantir一举声名大噪,并在去年9月成功在纽约交易所上市。

早在Palantir 于2004年创立之初,首批顾客就是中情局及其他如国防情报局、国家侦察局等国防部隶属部门。因此,Palantir作为民间大数据技术科企,与美国情报系统和五角大楼的长期密切关系,亦是美国特色“军事科技复合体”之另一范例。

基于现在各国军事部门对人工智能、大数据分析等前沿技术的应用愈趋成熟,未来的战场形态势会出现颠覆性的变化。然而,这又会否牵引出另一轮“数码军备竞赛”?其对地缘政治的影响、社会后果及道德争议,值得持续关注。

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