西部热浪来袭 美国电网面临“双重崩溃”

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美国华盛顿州、奥勒冈州、加州等多区受热浪侵袭,其中西雅图和波特兰于6月底分别录得41.7及46.1度,创出历史新高。极端天气带来的热浪威胁,不仅令当地人感觉难受煎熬,还是继上个冬季得州大停电后,美国电网的另一次严峻考验。

踏入夏季以来,美国和加拿大的西北海岸受到极端热浪侵袭。自上周末起更遭遇史无前例的苦况,由干旱、阻塞高压、东太平洋持续上升的温度等因素,形成了被称为“高温穹顶”(Heat Dome)的高气压罩顶,令原本带来凉爽空气的喷射气流,被高压阻挡无法进入降温,情况犹如焗炉般“焫着”整片地区。

这股热浪至今导致华盛顿东部出现路轨变形,电车因而被迫停驶。当局又接获大量中暑求助,令受灾地区的急症和救护车服务疲于奔命。而且,由于以往夏季平均只有19度左右,故当地不足45%的住宅及商舖有安装冷气,使得民众面对酷热天气更形崩溃。尤其是通风不佳或密集的环境,热岛效应的聚热加倍,更出现了室内比室外更热的情况。

有见及此,各地方政府紧急呼吁各大机关和企业,推出临时高温假期及津贴,并尽可能避免雇员户外工作,以避免因高温造成生命危险。当局亦紧急在多个城市的体育馆、大型场地设立临时住宿,提供有冷气设备的设施给民众避暑。

极端天气冲击电网陷“恶性循环”

热浪一方面推动全美的电力需求上升,另一方面亦限制了其发电的能力。这是因为由发电厂产生电力,到电缆将电力供应到每家每户,电网系统各个部份都有机会因极端高温和干旱天气而造成负面影响。

其实,这次已非当地电网濒临崩溃边缘。去年夏天,加州在热浪侵袭期间经已遭遇轮流限电,逾100万民众忍受无电之苦。今年2月,得州罕见的暴风雪天气使当地电力系统瘫痪,影响数百万人用电多日,约150多人死亡。停电亦令导致得州经济损失高达1,300亿美元,多间电力公司破产。

得州电网今年二月也曾因极端天气而瘫痪。(Getty)

上月初,加州温度不断打破纪录,当时电网经已告急。6月28日,华盛顿州有17,000名用户断电,爱达荷州(Idaho)、俄勒冈州、加州和内华达州也有合共近2万户断电。除西岸地区外,东岸的纽约市亦出现大规模的停电。6月30日,市政府呼吁840万名市民节约用电。

纽约市长白思豪(Bill de Blasio)表示,市内出现酷热天气下供电不足的问题,他说:“这是非常严肃的事情,我们正面临真正的挑战,我们应该立即减少家庭及企业的用电量。”近日,纽约市中央公园的温度已经达到摄氏37度,市内部份地区出现停电。

干旱加剧电力供应的问题。(Getty)

有美国气象科学家认为,上述停电情况揭穿的是,国家并未准备好应对未来因全球暖化所造成的极端天气。举例,波特兰地区的电力公司因热浪必须要安装额外的冷却系统,以防止设备过热。而这些系统本身也耗电,加上美国近期安装冷气的家庭有增加的趋势,令电网系统的负荷更形沉重。热浪还会减少太阳能电池板的发电量,因太阳能板就像电脑芯片,过热反而会影响效能。

高温以外,热浪带来的严重干旱亦困扰着大片西岸地区,当地湖泊水位下降、河床干涸,对美国电网构成额外挑战,因当地不少燃煤、天然气、核电厂等通常依靠水源来冷却系统。若果可抽取的水源越少,发电厂可以安全产生的电力也就越少,重则更有机会令工厂停产。

山火也会对供电系统造成破坏。(Getty)

此外,干旱亦会影响水力发电。其中科罗拉多河上的米德湖(Mead Lake)的情况最为明显,该湖是全美体积最大的水库,它为著名的胡佛水坝提供水源,并为亚利桑那州、内华达州和加州提供电力。近期,该湖的水位下降至不足326米的历史新低,美国开垦局(U.S. Bureau of Reclamation)表示,低水位经已令大坝的电力输出减少四分一,预计情况仍会恶化。

拜登“基建大计”负担更重?

目前,美国电网主要分三大部分,即洛矶山脉以东的地区、洛矶山脉以西的地区,以及得州。作为拥有丰富石油天然气资源的能源大州,得州在极端天气下也告急,可见美国电网当前所面对的严峻考验。

美国部份电网出现长期拥堵的情况。(Getty)

这或许使得拜登(Joe Biden)政府的基建大计,即使最终获通过,其效用也许亦会受到负面影响。虽然参议院达成协议注资数十亿美元用于提升电力系统,惟现时情况可见这方面的需求庞大,能否满足各地需求仍未可知。此外,华盛顿当局在承诺削减温室气体排放的同时,想要积极推动电动汽车、其他电力公共交通以及电力供热的发展,其所面临的挑战相信不少。

而且,虽然当局增加使用来自水力、太阳能或风能等可再生能源,过程基本上有望实现碳中和及有助于遏止气候变化,惟有能源专家表示,当可再生能源不够用时,备用能源往往是更肮脏的选择,如煤炭、天然气,甚至紧急情况下的燃油发电机等。燃烧这些化石燃料会产生更多的温室气体排放,通过在大气中吸收热量来加剧气候变化,并引发恶性循环。

拜登的万亿基建开支或因极端天气而大打折扣。(Getty)

拜登政府指望太阳能和风力发电机来取代燃烧化石燃料的发电厂,问题是这些再生能源需要大量的土地和合适的天气,故此通常远离供应电力的城市。因此,由此造成的输电线路拥堵,将会是美国电网一个更大的问题。

这些线路是将电力从生产地点输送到所需地点,现时经常出现拥堵的地区,包括有得州敖德萨(Odessa)、纽约上州至下州、宾夕法尼亚州桃底核电站(Peach Bottom Atomic Power Station)至马里兰州巴尔的摩县等。

现有的美国电网系统,经已影响了国家未来的可再生能源发展。(Getty)

在佛蒙特州北部,官员们暂停了新的太阳能和风能项目,因为输电线路无法再输送电力。拥堵的后果正是,风能和太阳能设备有时无法运行,线路上没有空间来承载电力。

另一个问题是,风能、太阳能和其他项目可能需要等待数年才能获得连接到输电线路,而新输电线路的规划、许可和建设也可能需要7 到10年的时间,导致许多拟议项目遭撤回。

由此可见,美国电网的问题影响深远,要解决好上述的种种问题或许亦远非拜登政府庞大的基建开支力所能及。

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