“安老科技”:技术如何帮助脑退化症患者?

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全球老年化加剧,患上脑退化症的趋势更见明显,预计30年后,全球患者将激增至如今的三倍。照顾长者及失智症患者,成为未来国际社会的挑战,发展安老科技如何防范于未然?

所谓安老科技科技(AgeTech或GeronTech)实际上涵盖了许多不同类型的服务于老人、尤其是存在认知障碍的老人的技术产品,包括防止老人游走、迷路的追踪设备、身体状况监控设备、舒缓脑退化症患者的不安情绪的陪护机械人等等。

在接受《福布斯》(Forbes)采访时,美国风投企业4Gen Ventures的合伙创始人Dominic Endicott预估,全球安老科技产业产值将在2025年达到2万7千亿美元,平均每年增长21%。不过,科技究竟如何帮助人们照顾失智老人?创新背后又有哪些潜在问题?

为老人 更是为照顾者

来自洛杉矶(Los Angeles)的Kellye Franklin的故事或许能给予一些参考。某天早上,父亲如往常一样在准备早餐。她的父亲如今已经81岁,过去是一位空军老兵。走近时Franklin却发现,地面上散布着七个装有谷类及牛奶的碗。眼前的景象给Franklin的心重重的一击。父亲患上脑退化症,加上自己是独生子女的事实自那时起成了压在她心上的一块大石。

一位老人双手持拐杖在外走动。随着人口老龄化程度加深,联合国预测全球脑退化症患者将在2050年激增至如今的三倍。(Getty)

2019年底,她试着在家里装上了一套动态传感器与人工智能系统,包括房门与房间内。这些传感器会记录二人的日常活动轨迹,一旦父亲离开家时间过长或出现其他偏离常态的行动,系统便会提示她。

“只要他走近厨房,我就会立刻收到提醒。”她解释道,因为父亲从不进厨房,而多亏了这项技术,她才不至于24小时都无法喘息。

美国公共政策研究机构AARP Public Policy Institute (PPI) 数据显示,2010年,美国潜在家庭照顾者和80岁以上老人人数比为7:1,但在2030年,该比重就会急跌至4:1,2050年更递减至3:1。在世界范围内,老年人支援人口比重(即15至64岁人口与65岁以上人口比例)都在下降,根据美国非盈利数据调查机构Population Reference Bureau(PRB)2010年的报告,该趋势在发达国家和地区尤为突出:2050年,日本将以3:1居最末,香港则将以4:1与新加坡、意大利、德国等国并列倒数第二。

美国一位老人在电脑课上学习使用微软Word软件。(Getty)

有了智能监测 患者摔倒也能预防

Franklin照顾父亲所采用的技术只是新兴安老科技中的其中一个例子。在加州,一家2019年创立的企业SafelyYou正在院舍内试行一套监测和预防跌倒的技术。对于脑退化症患者,跌倒是一项重要的安全隐患,且其后的治疗可能是患者护理成本中最高的一项。

院舍房间内的摄像镜头一旦检测到长者摔倒,便会保存事发过程的影像并迅速向护工发出警报,若长者不曾摔倒,系统就不会保存任何监控视频。如此一来,工作人员可即时赶到老人身边,而不是等到下一轮巡房才发现问题。

在此之余,这类影像更可以让专业人士从中发现风险因素,制定预防策略,从而降低未来患者摔倒的概率。与SafelyYou合作的一家院舍负责人Sylvia Chu对《卫报》表示,院舍在采用该技术后,摔倒事件减少了约80%。

SafelyYou安装的监控录得的长者摔倒的影片,事后会由专业人士识别风险因素,防止摔倒事件发生。(官网截图)

不过,这项技术远不完美。公司CEO George Netscher表示,“跌倒警报”中,有40%为误报,像长者跪下祈祷等,但为了保障安全,研发人员宁可系统出现误报而非漏报。

像SafelyYou一样,尽管仍然面临许多障碍,世界范围内,安老技术开发者们在积极探索各种可能。来自英国安老科技新创公司Birdie亦在进行与SafelyYou类似的尝试;澳大利亚的 Liminal VR正在开发针对失智老人的VR训练,以缓解患者的情绪问题;此外,还有纽约AiCure的服药提醒应用程式、日本的Triple W针对长者排尿问题设计的可穿戴超声波探测装置。

Birdie的CEO Max Parmentier受访时表示:“我们总在谈论自动化汽车之类非凡的技术,但我们却任长者孤立无援地倒在洗手间地上待48个小时,其实简单的技术就能够解决问题。”

可是,放眼全球,基础护理产业内的数码化系统仍然非常落后。在许多国家和地区,脑退化患者的病程和病情等信息仍然由护理人员手动记录,以至于家人或是院舍护工都无法准确及全面地了解患者情况。

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