维珍银河布兰森创造历史 太空旅行舱门终打开

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维珍集团(Virgin Group)创办人,70岁的布兰森(Richard Branson)在美国东岸时间7月11日早上9时,乘坐自家太空探索公司维珍银河(Virgin Galactic)的团结号火箭(VSS Unity)升空。平民上太空,到了今天终于成真。

按照航空行程,搭载团结号火箭的动力喷气母舰机VMS Eve将在当日早上在新墨西哥州起飞。当母舰机VMS Eve升至5万呎高空后,会与团结号分离。团结号将会以音速3倍的速度进入太空,完成次轨道太空飞行(suborbital spaceflight)。

太空旅游服务计划在明年推出。根据维珍银河的说法,目前已有约600人付了25万美元预订座位,包括歌手Justin Bieber和荷里活巨星里安纳度狄卡比奥。维珍银河采用可重复使用发射系统。换言之,日后光顾维珍银河太空旅游服务的乘客,也是会使用到这套系统。

布兰森准备升空之前,团结号先前已完成多次载人试飞和展演,包括3次成功到达太空边缘。

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团结号火箭乘客共有六人。(AP)

四分钟失重状态

大众一般想像的太空航行,都是太空人乘搭火箭升空,进入太空后会在舱内或太空站内停留一段日子──这是过去数十年国营航太事业的常态。

然而,布兰森今次参与的太空旅行却不然。他和其他乘客搭火箭升空进入次轨道后,只会解开安全带,享受约四分钟的无重力状态,然后便会返回发射场。要知道,是次太空飞行只是进入次轨道,未有到达得以环绕地球轨道航行的高度,因此乘客不会在太空停留很长时间。维珍银河预计,这次旅程时间全长只有约90分钟。

若然布兰森今次成功升空,将会成为首位平民进入太空领域,同时亦是商业太空旅行正式投入服务的里程碑。

是次太空飞行只是进入次轨道,因此乘客不会在太空停留很长时间。维珍银河预计,这次旅程时间全长只有约90分钟。(Virgin Galactic)

富商们争上太空

另一富商亚马逊(Amazon)创办人贝索斯(Jeff Bezos)计划在本月20日乘坐旗下太空探索公司Blue Origin升空,展开第一次太空旅行。布兰森本月初突然宣布抢先在11日升空,即比贝索斯早9天上太空,被外界称为“抢头啖汤”。

布兰森否认是在跟贝索斯竞赛,指自己早已与贝索斯通过电话,互祝对方旅程顺利,更期待在两人皆完成旅程后,与对方分享经验心得。

布兰森(右)抢先贝索斯9天上太空,但两间公司旗下火箭到达太空的最高高度有所不同。(AP)

贝索斯将乘坐Blue Origin的New Shepard火箭升空。New Shepard同样是可回收火箭系统。它与维珍银河团结号火箭最大不同之处,在于前者能够实现全自动化操作,惟后者仍需要至少两名机师控制飞行。

“暂时仍然很难评定这两种模式谁优谁劣。”太空工程专家Markus Guerster向CNN表示。但若然必需选出一个“较安全”的太空飞行载具,他就会选Blue Origin的New Shepard──因为它在过去总共15次的试飞测试中,均从未发生过致命意外。

另外一项不同之处在于:维珍银河团结号火箭到达太空的最高高度为距离地球表面80公里(这个高度已被NASA承认为外太空领域,但未被其他国家之太空总署承认);而Blue Origin的New Shepard将会到达距离地球表面100公里的“卡门线”(Kármán line,这个高度以上是较为国际认可的外太空领域,惟国际法仍未有定论)。

布兰森冒险记

向来酷爱挑战冒险的传奇企业家布兰森,在2004年创办维珍银河。经历17年的研发,现在维珍银河这款太空飞行系统正名为“太空船二号”(SpaceShipTwo),最多可搭载包括两名机师在内的八名乘客。市场预计“太空船三号”很快就会推出。维珍银河预计,可见将来每年可安排约400次太空航班起飞,让乘客享受太空旅行乐趣。

维珍银河的技术发展当然不是一帆风顺。2014年,维珍银河在一次试飞中因人为错误造成返回舱降落系统失灵,事件最终造成一名机师死亡,严重打击维珍银河的实验进程。

2019年,美国杂志《纽约客》记者Nicholas Schmidle在其新书中披露,维珍银河在一次试飞中突然机翼接口松脱,差点儿令机上三名机师丧生,虽然最后没有构成任何人命伤亡,但维珍银河仍称这次为一次成功的试飞。

即使近至去年12月,维珍银河试飞任务仍然出现事故。当时团结号与母舰分离后,其火箭引擎与电脑系统断网,团结号被迫临时中止进入太空边缘的任务。

显然地,今次布兰森的太空之旅,所冒受的潜在风险依然极高。早几天,布兰森接受媒体访问时更坦言,妻子对他今次旅程相当担心。妻子更已表明,若自己今次出现差池赔上性命,将不会出席葬礼。

↓ 布兰森万分期待登陆太空领域

不过,布兰森勇敢走出第一步,仍普遍获得外界赞赏。

Markus Guerster以攀登珠穆朗玛峰的人作类比,指登峰永远是危险的,但每年都会有很多人愿意冒险登顶。“这是一个难下的决定。无论你准备好与否,太空旅行一定是有危险性的。但如果你不踏出第一步尝试,你永远不能成功学习。”

“我相信第一批参与太空旅行的人,已清楚了解到安全风险。”

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