从宜居之国变洪水绝境:加拿大伐林酿极端灾情

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加拿大西部卑诗省连日暴雨成灾,副省长法恩沃思(Mike Farnworth)日前宣布全省进入紧急状态,暂时限制加油和非必要出行,以舒缓供应链中断及支援灾后复原。联邦政府紧急派出数千空军部队协助物资空投、灾区监控与空中撤离。

究竟是什么原因让这个一向宜居的北美国家陷入洪水的“末日绝境”,气候变化或许并非唯一的解释。

卑诗省(British Columbia)的水灾至今造成4人失踪,救援人员正设法协助当地近1.8万人逃生,军方经已派出数百名士兵及军机协助撤离和运送设备。灾后当地有民众到超市抢购物资,省政府面对天灾的无情来袭,坦言对这次极端降雨的雨势规模、范围和时间均感到吃惊。省长贺谨(John Horgan)表示:“目前发生的洪水灾祸,是500年一遇的极端气候现象,这已经超出我们过往的预测以及应变能量。”

是次灾情,主要是由于水气强烈且异常滞留的“大气河流”(Atmospheric River)侵袭,来自于太平洋热带海域的蒸发水气,在每年秋冬季节前往北美西岸。虽然大气河流现象,过往时常在美国加州地区造成豪雨与水灾,惟在加拿大卑诗省沿海,这个情况一般温和许多,通常只会带来轻微降雨。加媒指出今年的异常情况,极可能带来“加拿大建国以来”整体损失最为惨重的单一气候灾难。

是次洪灾极可能带来“加拿大建国以来”整体损失最为惨重的单一气候灾难。(Reuters)

自11月14日起,卑诗省已连续4日异常降雨,当地许多地方于72小时之内达到整个月的总雨量,加上今年夏季破纪录山火摧毁森林植被,造成各地山洪暴发、河流溃堤。此外,铁路、公路交通亦因灾情而瘫痪。洪水又造成多处灾情,大面积地摧毁了该省的农耕与畜牧业。

不幸的是,在今次大气河流到来之前,加拿大西岸就经已历连续数周较过往更潮湿的冬季雨季,许多地方已连日降下大雪,尤其是山区地方。持续的大雨让积雪快速融化加剧水灾,造成大面积水淹、泥石流等,并导致交通瘫痪。

洪水破坏卑诗省不少公路和铁路交通。(Reuters)

洪水还破坏该省铁路交通,使进出口货物无法运往码头,导致西岸物流瘫痪。作为加国第一大港兼北美西岸,仅次于美国加州洛杉矶港与长堤港的第三大港,在当前全球供应链混乱且圣诞节旺季临近之际,或严重冲击本已告急的北美供应链,构成更大的物流压力。

此外,加国部分城镇已出现燃料短缺,当局正研究从邻近的阿尔伯塔省,甚至是美国进口燃料。省政府表示,包括最繁忙的高速公路的许多基建,或需要数月时间才能完全重新开放。

“皆伐”加剧水浸…

除了气候变化外,造成今次灾情严重的破坏的或许还有其他重要因素。有专家指出,加拿大虽然需要伐木以限制山火的威胁,惟当地林业的皆伐(Clearcutting)式作业,即伐光一整个区域内大部分或全部林木,或许加剧了严重水浸的情况。

林业的皆伐作业被视为灾情的元凶之一。(Reuters)

当地研究皆伐的学者Peter Wood表示:“我们知道在陡峭斜坡上伐木时的结果,当你到达一个临界点,森林便无法发挥控制水流的缓冲能力。”皆伐被视为造成当地是次间歇性山体滑坡和水位上升的主因,导致更多居民被迫逃离家园。还有不少地区被洪水淹没,主要道路系统几乎被切断。

其实,不少专家过往也一直警告说,皆伐会影响斜坡稳定性、水份被吸收到地面的速度,以及根系(root system)保持土壤的能力。假如没有树木的保护,大雨会将大量沉积物冲到附近的水系统,阻塞溪径和河流,并导致洪水迅速溢出。Peter Wood表示:“过去几天我一直关注受灾特别严重的地区,恰好与一些被砍伐最严重的社区相吻合,伐木确实会造成洪水的情况。”

山火同时破坏大片树林,加剧今次灾情。(Reuters)

与此同时,卑诗省近年经历多次严重山火,部份被山火烧毁破坏的地区亦成为是次灾情严重的地方。加拿大护林员Thomas Martin表示:“山火的发生与山体滑坡或泥石流的风险之间有著非常明确的关联,火灾会使土壤变得疏水,因此径流会变得更多。”他指出森林生态专家一直建议透过控制燃烧和选择性伐木,让更大的树木茁壮成长,并改善对山火的保护,惟各界始终未有重视。

基建或因气候变化而过时?

面对这次“500年一遇”的罕见灾情,有专家指出洪水摧毁了重要的基建设施,认为应该进行全国性的风险评估,为未来气候变化造成的极端天气早作准备。自然资源部长威尔金森(Jonathan Wilkinson)表示,气候危机已经来临,该国将不得不适应这一现实,“减缓气候变化还有其适应,必须成为我们在各个层面做出决策的当务之急。”

卑斯省长贺谨(John Horgan)指出,必须重新思考基建设计,以应对未来气候灾害。(Reuters)

他表示短期内将重点保护处于危险中的市民、帮助受影响的人以及恢复交通。他强调:“不过从中期来看,我们将不得不考虑如何更聪明的重建基础设施,并使其更具适应性。”当地专家表示,未来应该优先在全国范围制定气候风险评估的标准做法,原因是现有的基建设施是基于以往的气候数据,这在极端天气频繁的今天或不再适用。

加拿大气候选择研究所研究主任Ryan Ness表示:“基础设施继续以这种方式建造,一旦建成或经已在许多方面过时,但这些基建却又会使用数十年甚至一个世纪。”其研究所早前的一项报告显示,气候变暖会对加拿大基础设施造成数十亿美元的额外损失,并随气候危机日升而增加。到本世纪末,洪水造成的损失或高达每年136亿美元,其中公路和铁路的损失每年或达128亿美元。报告还指出,预防性适应措施可将这些损失降低高达九成。

是次洪灾摧毁不少桥梁、道路,加拿大未来或需要全国范围制定气候风险评估的标准做法。(Reuters)

该报告认为加拿大缺乏气候风险信息,导致决策不力。举例,现有的洪水地图平均已有20年历史,当中几乎未有考虑到气候变化可能如何影响洪水风险。报告估计,全国至少有50万座建筑物面临洪水风险,并且无法通过现有的政府洪水地图识别。同类情况亦出现在山火等的气候风险的信息中。

国际可持续发展研究所高级助理 Darren Swanson 表示,卑诗省目前的灾难突显了广泛的风险评估作为构建弹性基础设施的先导的重要性,因为不知道风险是什么,就不可能做好充分的准备。

在今次洪水绝境过后,加拿大当局想要令国家成为宜居国度,似乎无论在林业和气候风险信息方面,仍然有不少长足改善的空间。

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