舆论热炒“稀土战争”这会是中美较量的底牌吗

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近期中美贸易谈判陷入停滞,双方对于达成协议的预期大大降低,制裁与反制裁你来我往,战火从传统的商业贸易延烧至通信、芯片等科技领域。随着稀土这一战略资源频繁在中国媒体上曝光,各方都在猜测中国究竟有多大可能会限制稀土出口,为什么稀土可以作为中国对美的“底牌”?

稀土开采、冶炼分离过程污染十分严重,这是整个产业逐渐退出美国的重要原因(图源:VCG)

习近平考察稀土产业 外媒热炒“稀土战”

在中国国家主席习近平赴江西视察稀土行业之后,近两周以来,“稀土”在中外媒体的曝光率颇高。5月29日,《人民日报》发表评论文章,警告美国不要低估中方的反制能力,其中就谈到了中国稀土产业在全球供应中的主导地位。新华网此前也发表题为《利用中国稀土制造产品遏制中国发展,妄想!》文章,明确表示中美贸易战有可能使华盛顿失去对高科技行业至关重要的中国稀土。

5月28日,中国国家发展改革委员会在回答稀土出口问题时表态:“如果谁想利用中国出口稀土所制造的产品,反用于遏制打压中国的发展,那么中国人民都不会高兴的”。

中国可能准备对美展开稀土禁运的揣测与分析开始出现在路透社、《金融时报》和美国知名财经媒CNBC、《纽约时报》等英美媒体平台。还有更多媒体开始分析为何稀土可能成为中美贸易战中的秘密武器。例如《纽约时报》刊登《稀土,中国的贸易战反击“王牌”?》一文,认为“这是全球经济数十年转型的开端,全球经济将分化为美国集团和中国集团”,“在稀土问题上,美国集团将很难迎头赶上”。BBC也认为中美之间的稀土战争一触即发。路透社则对美国的应对表示担忧,至少有三家总部在美国的稀土加工厂处于规划或者新建的阶段,其中一座位于加州Mountain Pass的加工厂定于明年投产,届时将成为美国境内唯一运营的稀土加工厂。但问题是,这个美国的稀土项目能够存活至今,是因为两年前在该项目遭遇“破产拍卖”的时候,被一个有中国资本参与的联合财团拯救。5月31日,彭博引述知情人士的报道,中国已经完成必要时限制对美出口稀土的计划,该计划尚未执行,但随时可以实施。而且中国也已经做好了应对美国上告WTO的准备。

外媒长篇累牍的解读,将“稀土战争”一触即发的情绪投射到中国A股市场上,习近平考察稀土产业后,A股上市公司金力永磁自5月20日以来的10个交易日,股价翻倍,累计上涨超过152%。5月21日,港股中国稀土的股价暴涨,盘中涨幅一度超过135%,最终收盘涨幅为108.11%。同一天,尽管当日A股整体呈现震荡格局,但稀土版块与相关的永磁版块逆势大涨。一天内13只股票涨停,整个板块(共29只股票)的总市值一天增加了358.6亿元人民币(1元人民币约合0.145美元)。

稀土为什么会被认为是中国反制“利器”

稀土为什么可能成为中国反制美国的工具,这得从稀土的战略重要性和中国在全球稀土产业链中所处的位置说起。“稀土”是钪、钇和镧系等17种稀有的化学元素的统称,属于不可再生资源。在工业应用中,按照萃取分离方法不同,稀土可以分为轻稀土和中重稀土。从世界探明的储量上来看,轻稀土储量相对较大,世界范围内分布比较广泛,主要用于电子元器件、陶瓷材料、石油化工催化材料、玻璃制品添加剂、金属冶炼等领域;中重稀土则总体储量较小,而中国储量最为丰富,约占到世界份额的36%,且有44%分布在江西省,主要用于超导材料、航空航天、精密仪器及武器制造领域。

1992年,邓小平南巡到江西时,曾说过“中东有石油,中国有稀土”。稀土资源在现代工业中运用广泛,因此被赋予了很强的战略意义。

仅有储量还远不足以威胁美国,美国美林银行市场报告显示,中国稀土金属出口量占全球的70%。缅甸、澳大利亚、美国及少数其他国家也只是少量开采。美国政府的数据显示,美国进口稀土总量的80%左右来源于中国,爱沙尼亚,法国和日本也向美国出口稀土加工成品,但原始矿石大都来自中国。2018年,美国国防部在呈交给总统特朗普(Donald Trump)的一份报告中就警告说:美国国防体统对中国稀土依赖程度巨大。

事实上,早在二十世纪八十年代,中国就开始大规模出口稀土,一直到2003年,鼓励出口的退税政策才停止。多年的开采经验让中国形成了从采矿、选矿、冶炼、分离、深加工一条完整的产业链。美国《华尔街日报》的报道就指出,就连美国稀土矿开采出来的稀土原材料,都要送到中国来加工。中国稀土产业链条不断延伸,不仅成本低,技术也更加成熟。以稀土应用最广泛的钕铁硼永磁材料为例,目前中国钕铁硼产量已接近全球的90%,高端钕铁硼产量已接近全球总量的60%。

原湖南稀土研究院院长刘甲祥表示,很多稀土产品虽然产能最大,但由于中国稀土技术研究起步晚,在不少领域已经被国外“捷足先登”,技术专利基本都是国外的。如稀土应用最广泛的永磁材料领域,国内企业生产永磁电机不仅要交专利费,而且还受到协议规定的出口数量限制。中国固然可以选择发动“稀土战”,但专利和技术仍然可能成为与美国交锋的瓶颈。

凡事都有两面,多年大量出口稀土带来了丰厚的利润,但也迅速地消耗着中国的资源储备。官方的说法是,内蒙古包头稀土矿主要矿区资源仅剩原有储量的三分之一。随着疯狂的开采和其他国家探明储量的稀释,全球稀土储量中,中国稀土储量占比由70%锐减至目前的不到四成。

同时,稀土开采过程中产生了严重的环境污染问题:浸取矿石用的浓酸、开采伴生的放射性元素、制造的有害有毒气体液体排放,整个开采过程可能造成山体松动滑坡、水污染、重金属污染等一系列问题。

也正是因为资源迅速流失和环境污染日益加重,中国政府采取了一系列措施整顿稀土行业。2009年,中国政府宣布大幅削减稀土出口配额,并在国内开展了轰轰烈烈的行业整合,严厉打击非法开采稀土,组建六大稀土企业集团,集资源开采、冶炼分离、加工应用与技术研发于一体。每年的配额由工信部在六大集团之间分配。

出口配额大幅缩减,稀土价格暴涨,引发全球稀土市场动荡。美国联合欧洲和日本提起诉讼,认为中国违反了自由贸易的准则。经过漫长的诉讼,直到2014年,世界贸易组织(WTO)才最终裁定中国限制出口案败诉。

若“稀土战”爆发,美国很有可能再次上告WTO,但长期以来,环保人士一直批评WTO未能更多地体谅中国基于防治污染而制定的贸易限制措施。另外,中国已经基本完成了稀土行业的整合,原先庞杂的私营生产企业被六大中国国有企业替代,它们共同主宰着全球稀土生产。在WTO现有规则体系下,诉讼只能在国与国之间进行,因此WTO很难对企业限制出口的行为提出异议。

稀土战不会是中国的“底牌”

尽管稀土可能成为中国反制美国的手段之一,但或许稀土并不会在中美贸易战中能扮演决定性的角色。首先,中美贸易谈判有几项重大对立,但稀土不在其中。而且稀土究竟能对美国造成多大影响还要打上一个问号,毕竟中国的工具箱中“底牌”甚多,仅仅一个“稀土”不足以称之为“底牌”。

其次,中国决策层今天应对中美贸易战的态度已经与今年4月份之前有了显著的变化,如果说在此之前中国的做法是“见招拆招”,你提高关税我也提高关税,那在4月,5月之后,随着美国的出尔反尔,中国的做法开始“以不变应万变”,无论美国如何动作,中国高层都在“保持静默”,但是水面之下动作不断。即使要打稀土牌,也不会是一张牌,而是一整套配套措施。这在5月末中国政府接连宣布建立不可考试题清单,对联邦快递进行调查,发布中方立场白皮书等一系列措施中已经显现。

稀土战不会是中国的底牌,这与中国决策层今天是如何看待中美争端的视野、思维是息息相关的。很明显,今天中美之间的“对抗”,已经从贸易领域升级,成为了产业战,技术战,中西方文明全面的结构性对抗现象已经呈现。在这种格局下,稀土产业尽管被中国掌控,但是已经是很细微末节的领域。“稀土战”与“中美战”已经不是一个维度的战争,所以将稀土作为战争武器,也不会是中方的选择,G2两强之间的对抗,一定将会是在大部分的产业,多个工具,乃至文化以及文明层面全面展开的。

无论“稀土战”会否发生,全球贸易、国际产业分工不断深入的背景下,中美两国产业高度融合,互补性极强,合则两利,斗则俱伤,科技战亦然,“稀土战”亦然,贸易战亦然。

(本文转自香港01,作者王雨辰、佑安)

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